altUna nueva investigación, llevada a cabo por científicos del Departamento de Biología de la Universidad de York, demuestra que las especies han respondido al cambio climático hasta tres veces más rápido de lo que se había supuesto.

Una multitud de especies se ha movido hacia los polos (más al norte en el hemisferio norte, a lugares donde las condiciones son más frías) tres veces más rápido que la tasa calculada con anterioridad en la literatura científica y se han trasladado a altitudes frías antes de lo que se esperaba.

Tras el análisis de datos de más de 2.000 especies animales y vegetales, el equipo de investigación estima que, como promedio, las especies se han trasladado a localizaciones más altas unos  12,2 metros cada diez años (algunas especies hasta unos 17,6 kilómetros por década).
 

Según el director del proyecto, el doctor Chris Thomas, profesor de biología en York, "estos cambios son equivalentes a un desplazamiento de animales y plantas -alejándose de la línea del Ecuador- en torno a 20 centímetro por hora, por cada hora del día, para cada día del año en curso. Este fenómeno ha estado sucediendo durante los últimos 40 años y va a continuar, por lo menos, durante el resto de este siglo".

El estudio, publicado en 'Science', muestra por primera vez que las especies han avanzado más en las regiones que han sufrido un calentamiento más acentuado. El doctor I-Ching Chen, coautor del estudio, actualmente investigador en la Academia Sínica de Taiwán, afirma que "el calentamiento global está obligando a las especies animales y vegetales a moverse hacia los polos y hacia lugares más altos. Hemos demostrado por vez primera que la cantidad de especies que ha cambiado de situación en una localización determinada se correlaciona con la rapidez con la que el clima ha cambiado en esa región".

Algunas especies se han movido mucho más lentamente de lo esperado, otras no se han movido, y algunas incluso han retrocedido. Por el contrario, otras especies se han desplazado mucho y con rapidez, tal vez por ser más sensibles a componentes particulares del cambio climático o debido a otros cambios en el medio ambiente.

Por su parte, el doctor David Roy, también coautor del estudio, ilustra esta variación entre las especies: "en Gran Bretaña, se esperaba que la mariposa Brown Fritillary se trasladara hacia Escocia debido al efecto del calentamiento global, pero de hecho, esta especie ha disminuido su número de ejemplares debido a la pérdida de su hábitat. Mientras tanto, la mariposa Coma se ha desplazado hacia el norte 220 kilómetros, desde el centro de Inglaterra hasta Edimburgo, en sólo dos décadas".

Una variación similar ha tenido lugar en otros grupos de animales. El ruiseñor bastardo, un pequeño pájaro de color marrón, se desplazó hacia el norte de Gran Bretaña unos  150 kilómetros en el mismo período; mientras que el escribano soteño se retiró 120 kilómetros hacia el sur.

Los investigadores reunieron todos los estudios conocidos sobre cómo las especies han cambiado de localización, y llevaron a cabo un 'meta-análisis'. El estudio tuvo en cuenta el rango latitudinal y altitudinal de los cambios en todo el mundo, pero la mayoría de los datos disponibles eran de Europa y América del Norte. Entre las especies consideradas, la investigación incluye aves, mamíferos, reptiles, insectos, arañas y otros invertebrados y plantas.

La doctora Jane Hill, profesora de Ecología en York y coautora del estudio comenta: "hemos analizado la literatura ya existente para detectar el patrón general de cambio, algo que no es posible a partir de un estudio individual. Nuestro análisis muestra que las tasas de respuesta al cambio climático son dos o tres veces más rápidas de lo que se creía".

La investigación actual no considera explícitamente los riesgos que puedan sufrir las especies debido al cambio climático, pero estudios anteriores sugieren que el cambio climático representa un serio riesgo de extinción para, al menos, un 10 por ciento de las especies del mundo.

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